Toen Sir Charles Isham in 1847 21 tuinkabouters van terracotta naar Engeland bracht om zijn 90-voet grote rotstuin te versieren, zorgde hij in het Verenigd Koninkrijk voor een sensatie van bebaarde tuinhulpjes. Sir Charles had de beeldjes gevonden in Neurenberg, Duitsland, een land dat doordrenkt is van de folklore van kabouters, trollen, feeën en ander bosvolk, waar ze bekend staan als vrolijke, zo niet licht ondeugende wezens die ’s avonds laat hulp boden in tuinen en voor de bescherming van eigendommen. Reeds in de jaren 1600 hadden de tuinbeelden in Europa zich ontwikkeld tot een sleutelfiguur die bekend stond als gobbi, Italiaans voor “dwerg” of “gebochelde”. In het 19de-eeuwse Duitsland werden deze kleine mannen met puntmutsen, dikke buiken en witte baarden bekend als Gartenzwerge (tuindwergen).

Net als tegenwoordig riepen deze tuinhulpjes in het 19e-eeuwse Engeland aan beide kanten van het spectrum heftige gevoelens op. Zelfs binnen de familie Isham vonden sommigen de kabouters ongeschikt voor de esthetiek van een vorstelijk landgoed, en de dochters van Sir Charles ontdeden de tuin van alle kabouters, op één na, die tot tientallen jaren later verborgen bleef. Toen “Lampy” – zoals deze historische tuinkabouter nu bekend staat – werd gevonden, werd hij gekroond tot de oudst bekende tuinkabouter ter wereld.

De dochters van Sir Charles zijn niet de enige scheidsrechters van smaak die tuinkabouters onooglijk hebben gevonden. De Royal Horticulture Society of Britain heeft deze “felgekleurde wezens” in 2006 verbannen van de Chelsea Flower Show en heeft dat nog elk jaar gedaan, behalve in 2013 – de 100ste verjaardag van het spektakel.

Maar de onmiskenbare aantrekkingskracht van stille helpers in de tuin heeft een lange geschiedenis, die teruggaat tot de tweede eeuw na Christus, toen de Romeinse keizer Hadrianus kluizenaars liet wonen in de tuin van zijn villa. Dit idee vond opnieuw ingang in het 18e-eeuwse Engeland, toen rijke landeigenaren iemand inhuurden om als “sierkluizenaar” in hun tuin te fungeren. In de contracten werden de regels en voorschriften voor deze baan vastgelegd, zoals het wonen in een rustiek, onverwarmd bijgebouw (of kluizenaarshut); met niemand spreken; zich niet wassen; een verfomfaaide tuniek dragen; en het lichaam niet laten onderhouden – zoals het laten groeien van lange vingernagels, teennagels en baarden. Deze kluizenaars zorgden voor de passende melancholische sfeer die in het Georgische Engeland in de mode was. Sommige historici geloven dat deze tuin kluizenaar rage de weg vrijmaakte voor de kabouter liefde in Groot-Brittannië, waaronder Gordon Campbell, die een boek schreef over deze bizarre landschaps trend genaamd The Hermit in the Garden: From Imperial Rome to Garden Gnome in 2013.

Tip: Unieke tuinkabouters en tuinbeelden direct leverbaar in de online tuinkabouter shop

Toen de kluizenaars en hun kluizenaars uit de gratie begonnen te raken, kwam Sir Charles met zijn keramische tuinelfjes, die een goedkoper en menselijker concept voor tuindecoratie boden. Rond de eeuwwisseling van de 20ste eeuw werden kabouters geproduceerd voor de massa, meestal door Duitse fabrieken. Maar de kabouters uit deze periode waren niet helemaal de beeldjes die we kennen uit de tuinen van onze grootmoeder. De felgekleurde, grijnzende wezens van vandaag werden waarschijnlijk beïnvloed door de Disneyfilm uit 1937, “Sneeuwwitje en de zeven dwergen.”

Tuinkabouters kwamen opnieuw in de belangstelling in 1976, met het enorm succesvolle boek Kabouters, schilderachtig geïllustreerd door Rien Poortvliet en minutieus onderzocht door Wil Huygen. Gedetailleerd voor de geest van een bioloog belicht dit boek het leven van de kabouter, met kennis over kabouterachtige kruidengeneesmiddelen, liefdeslevens, architectuur en opvoeding. Volgens het boek zijn kabouters zeven keer sterker dan mensen, worden ze zo’n vierhonderd jaar oud, en wrijven ze neuzen bij zowel begroeten als afscheid nemen. (Huygen’s boek geeft zelfs details over populaire kabouterbestemmingen voor huwelijksreizen).

Vandaag de dag zijn tuinkabouters een beetje een bedreigde diersoort geworden als het gaat om gazonversiering, maar cyberspace en sociale media hebben ze een toevluchtsoord geboden waar ze goed gedijen. Met het delen van foto’s via het web in het begin van de jaren 2000, werd de onvermoeibare tuinkabouter opnieuw een popcultuurreus als de sleutelfiguur in de sporten “kabouterspotten” en “kabouter-nappen”. Deze activiteiten maakten van de tuinkabouter een begrip, met verschijningen in films zoals “Amélie” uit 2001 en grote reclamecampagnes voor Travelocity en Ace Hardware. Kabouters over de hele wereld werden opgepakt, of bevrijd, zoals het Franse Front de Liberation des Nains de Jardins (FLNJ, ook bekend als het “Tuinkabouter Bevrijdingsfront”) het noemt, om “gnomaden” te worden en de wereld te zien. Nadat ze op exotische plaatsen als de Taj Mahal en de Grote Sfinx waren beland, keerden ze soms terug met een fotoboek in de hand om hun avonturen te laten zien.

Uitgelicht: Tuinbeelden kopen? Grote Collectie Tuinbeelden Direct Leverbaar

Met zo’n fantastische geschiedenis, vragen wij ons af: wat is het volgende voor de levendige, nederige tuinkabouter? Gebaseerd op historische patronen zullen ze ongeveer om de vier decennia, of rond 2045, terugkeren naar culturele relevantie. Als je ze vandaag in je tuin uitnodigt, kun je wat nachtelijke tuinhulp krijgen en op de trend inspringen (voordat het een trend is) en zeggen: “Ik was daar jaren geleden al mee bezig!” wanneer de beweging eindelijk samenkomt. Wees je er alleen van bewust dat je buren je enthousiasme voor deze “felgekleurde wezens” misschien niet delen en ze wegstelen voor een reis rond de wereld.